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Una misión especial: Crea retratos de misioneros que murieron mientras servían y los dona a sus familias

Según un artículo de LDSLiving, este hermano, está inmerso en una misión muy singular en un modesto estudio de arte: una cabaña cuadrada de tamaño reducido enmarcada por árboles fuera de una casa en Huntsville, Utah.

El artista que trabaja en el interior es JR Johansen, un hombre cuyo propio exterior de alguna manera oculta un núcleo inesperadamente suave. El corte de pelo canoso de Johansen y su complexión alta y esbelta insinúan su pasado como militar. Pero aquí no hay intimidación; es de voz suave... transmite seguridad al instante. Este es un hombre con una misión excepcional: está creando retratos de misioneros que perdieron la vida durante su servicio. Y en el proceso, está curando heridas invisibles infligidas a familias que experimentan una pérdida particularmente dolorosa, así como heridas propias.

Desde que comenzó su proyecto de retratos de misioneros hace unos años, Johansen ha producido decenas de retratos de élderes y hermanas fallecidos. Con reverencia investiga y representa cada tema, luego dona los retratos a sus familias. Este es un arte con un significado mucho más profundo de lo que parece. Trae consuelo a las familias en duelo, suavizando el golpe de perder a un ser querido cuya partida a una misión estaba destinada a ser una temporada alegre y temporal en el servicio de Dios.

Y a través del proceso, Johansen ha encontrado alivio de sus propias cicatrices físicas y emocionales, incluidas las que se llevaron a casa después de la guerra de Vietnam. Han agobiado a Johansen durante décadas, pero sin esas cicatrices es posible que nunca hubiera comenzado a pintar.

Guerra

Cuando era un joven soldado en Vietnam, Johansen y su escuadrón vivieron y lucharon en opresivas selvas cubiertas de vegetación. Allí, entre los árboles, una rama crujida podría indicar la presencia de orangutanes inofensivos o de sigilosos soldados enemigos. Durante una misión, el escuadrón de Johansen sintió inesperadamente que la humedad caía del cielo y goteaba del follaje en lo alto. Pero esto no era lluvia; era el venenoso Agente Naranja, un herbicida táctico lanzado por aviones sobre los soldados. "Estábamos en un lugar donde no podíamos ducharnos, no podíamos afeitarnos, no podíamos nada, así que estuvo en nosotros durante un día o dos", recuerda Johansen, el tiempo suficiente para que la sustancia química se filtre, sin sentir, en su sangre y órganos. Durante las siguientes décadas, el Agente Naranja lentamente cobraría un precio a su cuerpo; en 2013 se produjo un ataque cardíaco y luego los coágulos de sangre invadieron sus pulmones.

El trauma de la guerra también se apoderó de su psique. Antes de la guerra, había servido fielmente en una misión y se había casado en el templo, pero al regresar de Vietnam, algo se sentía diferente. “No estaba seguro de qué esperar”, recuerda Johansen. “Sabía que tenía el apoyo de mi familia. Estaba casado y tenía dos hijos y creía que todos me amaban, pero no estaba seguro de amarme a mí mismo. Esperaba y creía que Dios todavía me amaba, pero me lo preguntaba”.

Paz

Fauno Jackson

Siguiendo el consejo de un terapeuta, Johansen comenzó a pintar para ayudar a su curación psicológica, incluso cuando su salud física seguía disminuyendo.

“Siempre tuve el deseo de poder hacer el bien de alguna manera con el arte”, dice Johansen. “Entonces… se me ocurrió la idea de pintar retratos de niños y donarlos a los padres. Inicialmente comencé a pintar retratos de niños que tenían enfermedades terminales o que habían fallecido".

Como mínimo, pensó que las pinturas eran una buena práctica, y sería una ventaja si a una familia le gustara su retrato, "y si no les gusta, podrían tirarlo", dice. Pero nadie tiró las pinturas. “Con el paso del tiempo, me di cuenta de que los padres y las familias parecían estar muy contentos”, recuerda.

No pasó mucho tiempo antes de que llegara una solicitud inesperada: “Recibí una llamada de una madre que había perdido a su hijo misionero”, recuerda Johansen. “Me preguntó si pintaba misioneros”. Johansen acordó pintar un retrato del fallecido élder Mason Bailey, un joven de Richfield, Utah, que había sido atropellado por un automóvil y muerto mientras servía en la Misión Estocolmo Suecia. Johansen pensó que era un proyecto único.

El primer retrato misionero de Johansen, del élder Mason Bailey, quien murió en 2014 mientras servía en Estocolmo, Suecia. © JR Johansen

Pero después de que mostró el retrato del élder Mason en una exposición de arte en Salt Lake City, una mujer se acercó a Johansen con otra solicitud para un retrato misionero. La sobrina de la mujer, la hermana Vanessa Ann Bentley , murió en 2011 en un accidente automovilístico mientras prestaba servicio en Nueva York.

Entonces, a pesar de su salud en declive, Johansen comenzó con su segundo retrato misionero. “Durante ese tiempo mi salud se hundió”, dice. "Pensé que iba a morir. Ni siquiera terminé el retrato, pero se lo envié a la familia, tanto como lo había hecho". La familia de la hermana Bentley quedó conmovida por el hermoso, aunque inacabado, retrato que enmarcaron y colgaron. Poco después, Johansen fue hospitalizado, pero afortunadamente su salud mejoró, y luego las solicitudes de retratos de misioneros se multiplicaron, recuerda.

El segundo retrato misionero de Johansen, una pintura inacabada de la hermana Vanessa Bentley flanqueada por compañeros. © JR Johansen

Las solicitudes vinieron de todas partes, de familias cuyos seres queridos habían muerto recientemente y de personas que habían muerto décadas antes, y Johansen aceptó todas y cada una de ellas. Él creará un retrato para cualquier misionero fallecido, “tan atrás como podamos encontrar un miembro de la familia que quiera un retrato. Hice uno de 1942, es el más antiguo que he hecho. Fue para [su] sobrino”, dice.

El cuarto retrato misionero de Johansen fue para Greg y Cindy Thredgold, cuyo hijo, el élder Connor Thredgold, murió en 2014 por envenenamiento por monóxido de carbono en Tawian. Hasta el día de hoy, Greg evita mirar fotografías de su hijo. “Él tiene una reacción emocional muy dura a eso”, dice Cindy. "Pero este retrato que ha hecho JR hace que sea mucho más fácil mirar ese retrato y sentir a Connor".

Este retrato del élder Connor Thredgold, quien murió mientras servía en la Misión Taiwán Taipei en 2014, está colgado en la casa de su familia en Springville, Utah. Cortesía de la familia Thredgold.

Curación

Cindy Thredgold, que tiene un sitio web que documenta a todos los misioneros Santos de los Últimos Días que murieron mientras prestaban servicio, pronto unió fuerzas con Johansen para expandir el proyecto. Los dos comienzan a buscar activamente a las familias de los misioneros fallecidos para que Johansen pueda ofrecerles un retrato sin costo alguno. Para destinatarios como John Jeppson, cuya hija Jazmyn murió en 2016, la pintura de Johansen representó “una forma de curación, una forma en que el legado [de Jazmyn] puede seguir vivo”, dice Jeppson.

Mientras trabajan juntos, Thredgold ha visto de primera mano cómo el difícil pasado de Johansen se libera lentamente de su mente y cuerpo. “Siente que esto lo mantiene vivo”, dice ella. Según Johansen, “La guerra es lo opuesto a la paz. Pintar y donar retratos me trae una gran paz”.

La guerra es lo opuesto a la paz. Pintar y donar retratos me da mucha paz. 

Hasta la fecha, Johansen ha completado más de 120 retratos de misioneros fallecidos de todo el mundo, tanto de jóvenes y hermanas como de misioneros mayores. Y no es raro que tenga experiencias espirituales mientras pinta. “No sé cómo explicarlo. Simplemente pasan cosas”, dice. "Hay casi como una conexión divina que tengo con ellos".

Murió en octubre de 2019 mientras servía en la Misión Mbuji-Mayi de la República Democrática del Congo. © JR Johansen

En una ocasión, puso un álbum navideño favorito de David Archuleta y pronto se perdió en las pinceladas de una pintura del élder Zane Lamping, un joven misionero de Moapa, Nevada, que se derrumbó repentinamente y murió en el CCM de Sudáfrica. Mientras el estribillo de "noche silenciosa, noche santa" sonaba en los oídos de Johansen, se maravilló de la hermosa voz que escuchó armonizando con Archuleta. Pero luego, recuerda Johansen, “dejé de pintar porque sabía que David Archuleta no tenía a otros cantando en armonía con él. Así que lo reproduje y no escuché la armonía".

Al sentir que había ocurrido algo sagrado, Johansen rápidamente le envió un mensaje de texto a la madre del élder Lamping y le preguntó: "¿Zane tiene algún interés en la música?". La madre de Zane respondió por teléfono. “Dijo que Zane cantaba en el coro del barrio, en el coro de la escuela, y disfrutaba cantando en armonía”, recuerda Johansen. “Y eso lo puso todo junto para mí”, continúa, su voz llena de emoción.

El élder Zane Lamping, quien murió en el centro de capacitación misional en Johannesburgo, Sudáfrica, en 2018. © JR Johansen

Progreso

Johansen sabe lo que es responder a un llamado formal para servir; él mismo ha cumplido cinco misiones. Cuando era un joven misionero en Dinamarca, conoció a su futura esposa, Deanna, y más tarde los dos sirvieron en tres misiones en Nigeria. Más tarde, Johansen sirvió en una misión de estaca adicional de nueve años a nivel local. Pero ahora, los retratos de misioneros se han convertido en su misión y, aunque no son oficiales, son tan importantes para él como cualquier asignación militar o de la Iglesia.

¿Qué impulsa a Johansen a seguir aceptando solicitudes misionales e incluso a buscar más familias que nunca han oído hablar de él? Descubrió que “la paz y la emoción que [las familias] tenían y que yo tenía es algo que no puedo replicar pintando ningún otro tema”, dice. “No puedo hacer mucha actividad física debido a mi discapacidad relacionada con el servicio. Pero puedo sentarme en mi pequeño estudio y pintar retratos día tras día, y disfrutarlo plenamente".

A medida que ha aumentado el número de destinatarios, las pinturas han conectado a las familias de los misioneros fallecidos, incluso a través de reuniones anuales donde se comparten y celebran historias. John Jeppson, padre de Jazmyn, dice que a través de esas reuniones, “nos hemos acercado a muchas de las familias para las que JR ha hecho estos retratos y nos hemos ayudado mutuamente a superar la pérdida. JR [ha] sido una gran parte para llevar algo de esa curación a familias como la nuestra". Además, Johansen trabajó con Heather Burton, cuyo hijo, el élder Joshua Burton, murió en Guatemala en 2013, para crear un libro impreso que contenga todos los retratos, acompañados de historias de cada misionero. Se donó una copia a la familia de cada misionero.

La familia del élder Maxwell Adjei Arthur sostiene su retrato en Ghana. El élder Arthur falleció mientras servía en la Misión Nigeria Calabar en 2017. Cortesía de JR Johansen

Con la ayuda de personas como LaMar Creamer, un viejo amigo de Johansen, ninguna familia en duelo está demasiado lejos para que Johansen pueda llegar. Lamar y su esposa Tami han realizado varios viajes para entregar retratos en persona a lugares tan lejanos como Australia y Chile. LaMar dice que la pausa de unos segundos después de revelar un retrato para una familia es un pago amplio por el tiempo y los gastos. "La calma que se apodera de los rostros de las personas que lo reciben ... ese momento es tan 'conmovedor' que vale la pena todo lo que se necesita para hacer esas entregas".

Ese momento es tan "conmovedor" que vale la pena todo lo que se necesita para hacer esas entregas. 

De vuelta en Hunstsville, Johansen continúa trabajando tranquilamente en su pequeño estudio. Ha pintado niños, compañeros soldados y otros temas a lo largo de los años, y probablemente hará más de ellos. Pero sobre todo, pintará misioneros.

“Hay algo en la experiencia que tengo al pintar [misioneros] que es diferente a cualquier otra experiencia… No comencé a pintar pensando que me convertiría en un gran artista, y todavía no lo soy, pero hay una conexión que tengo con el misionero y con el Espíritu que creo que me guía”.

Fuente: ldsliving

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